El Museo de la Ciencia y el Cosmos del Cabildo rinde homenaje a la investigadora Henrietta Leavitt

El próximo viernes, a partir de las 20,00 horas, tendrá lugar una conferencia impartida por la astrofísica Antonia María Varela, y un debate en el también participará la científica Andrea Rodríguez 

Tenerife – 18/10/2017. El Museo de la Ciencia y el Cosmos del Cabildo acoge este viernes [día 20], a las 20,00 horas, la conferencia ‘¿Quién fue Henrietta Leavitt?’, impartida por la investigadora del Instituto de Astrofísico de Canarias, Antonia María Varela. Disertará sobre esta astrónoma estadounidense, que proporcionó la regla para medir grandes distancias en el Universo. Tras ello tendrá lugar un debate, que también contará con la presencia de la astrofísica Andrea Rodríguez.

El objetivo de esta charla es rendir homenaje a Henrietta Leavitt, a quien además de deberle un método para calcular distancias cósmicas, también es precursora de las llamadas ‘Computadoras de Harvard’ y, por extensión, a todas las mujeres que han hecho importantes contribuciones a la Ciencia.

En el debate, a cargo de Antonia María Varela, con la participación de Andrea Rodríguez, será la antesala de la representación de la obra de teatro multimedia ‘El honor perdido de Henrietta Leavitt’, que se estrena el sábado [día 21], en el Auditorio Municipal de Tacoronte y, posteriormente, en el Teatro Leal de La Laguna.

Todo ello se enmarca en el proyecto ‘El regreso de Henrietta Leavitt. De la escuela a la carrera investigadora pasando por el teatro’, una iniciativa del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) en colaboración con la Fundación Española para la Ciencia y la Tecnología (FECYT), del Ministerio de Economía, Industria y Competitividad, y en el que también participa el Museo de la Ciencia y el Cosmos, de Museos de Tenerife del Cabildo.

Mujeres ‘computadoras’

Si se preguntara por nombres de astrónomos, se pensaría en hombres ilustres como Copérnico, Galileo, Newton, Kepler, o incluso en otros más recientes como Einstein o Hawking; pero, probablemente, no vendría a la mente nombres como Sofía Brahe, Caroline Herschel, Jocelyn Bell y una larga lista de nombres de mujeres que han contribuido directa o indirectamente al desarrollo de esta ciencia. En matemáticas y en astronomía, las mujeres han sido, a lo largo de los siglos, “asistentes familiares” de algún varón dedicado a la ciencia.

Hasta las primeras mujeres a las que se les permitió acceder a un telescopio en el s. XX, son muchas las historias olvidadas o anónimas de aquéllas que, con su dedicación y pasión por la Astronomía, han contribuido al avance de esta ciencia. Una de ella es Henrietta Swan Leavitt. Miss Leavitt, como muchos la conocían, trabajó a principios del siglo pasado en el Harvard College Observatory junto con otras mujeres ‘computadoras’, conocidas como ‘harén astronómico de Pickering’, que se dedicaban, por 25 céntimos la hora, a observar, analizar y catalogar estrellas.

Las Cefeidas son estrellas variables que muestran un ritmo regular de brillo en períodos de tiempo que van desde unas semanas a unos meses. Leavitt observó que cuanto más brillante era la estrella, más tiempo duraba la pulsación. Esto proporcionó una regla para medir grandes distancias el Universo, uno de los mayores logros en Astronomía, y que permitiría años después al Edwin Hubble descubrir que Andrómeda era otra galaxia diferente. Ahora se habla de billones de galaxias. Según palabras de George Johnson, autor de la biografía de Henrietta, “es la historia no contada de una mujer que descubrió cómo medir el Universo”.

Antonia María Varela es doctora en Astrofísica e investigadora del IAC. Desarrolló su tesis doctoral en el campo de Astrofísica Extragaláctica (Bulbos de Galaxias) en el IAC, que completó en parte en el Instituto de Astrofísica de París. Es miembro del Grupo de Calidad de Cielo del IAC para la Caracterización de los Observatorios de Canarias y del Grupo de Estallidos de Formación Estelar. Algunos de sus trabajos destacados han sido la selección de sitio para el Gran Telescopio Canarias (GTC) y la participación en los comités de selección de sitio del European Extremely Large Telescope (E-ELT). Más recientemente ha colaborado en la selección de sitio para el Cherenkov Telescope Array (CTA), el European Solar Telescope (EST) y el Thirty Meter Telescope (TMT). Asesora, auditora y profesora de la Fundación Starlight, también ejerce como profesora de Astronomía desde hace 18 años de la Universidad para Adultos y Mayores de la Universidad de La Laguna. Y es miembro de la International Astronomical Union (IAU), de la Sociedad Española de Astronomía (SEA), y de la Red Española de Estudios de Contaminación Lumínica (REECL), entre otros.

Andrea Rodríguez Antón (Losar de la Vera, Cáceres) es astrofísica. Estudió Física en la Universidad de Salamanca y en la Universidad de La Laguna, donde cursó el Máster en Astrofísica y donde se ha doctorado recientemente con una tesis doctoral sobre Astronomía Cultural titulada ‘Urbanismo y cosmovisión en la Roma Antigua. Orientación de ciudades y campamentos romanos’. Su trabajo se ha desarrollado, principalmente, sobre yacimientos localizados en la Península Ibérica relacionados con el mundo romano antiguo y ha requerido adquirir experiencia en sistemas de información geográfica.

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